PREGUNTAS FRECUENTES DE LA RADIACIÓN ULTRAVIOLETA

¿Qué es la radiación solar ultravioleta?

El sol emite energía (radiación solar) en distintas longitudes de onda. Esta energía es más intensa en la medida que la longitud de onda es más pequeña, cuando estas longitudes onda son más pequeñas que la luz visible violeta, nos encontramos en el rango de espectro ultravioleta del sol. Los científicos describen el tamaño de estas ondas en nanómetros (nm) que equivale a una mil millonésima parte de un metro (1 nm = 10−9 m), o también se puede decir que 1 nm es 1 millón de veces más pequeño que un milímetro. Para el rango ultravioleta el tamaño de la longitud de onda de esta radiación se encuentra entre los 100 a 400 nm.

¿Qué tipos de radiación ultravioleta existen?

UVA. La radiación UVA es la menos peligrosa y la que tiene menos energía pero llega en mayor cantidad a la Tierra (un 95%). El extremo superior del rango (400 nm) corresponde al límite con la luz visible . La UVA es la que produce el bronceado pero también provoca el envejecimiento prematuro de la piel. El extremo inferior del rango es el límite con la UVB y está aproximadamente a los 315 nm.

UVB. En este rango del espectro de la radiación solar el ozono atmosférico absorbe casi el 90% de esta radiación. Esta radiación provoca daños en los ojos y en la piel, eritemas solares (enrojecimientos de la piel). La sobreexposición puede provocar cáncer de la piel. Dado que la cantidad de radiación UVB que llega a la superficie está fuertemente relacionada con la capa de ozono, una reducción en esta capa implicará un aumento en la radiación que llega a la superficie terrestre. El rango superior está a los 315 nanómetros y el inferior a los 280 nm que es el límite aproximado con la UVC.

UVC. El rango inferior de la banda (100 nm) corresponde al límite con los rayos X. En este rango del espectro, el ozono atmosférico absorbe completamente toda la radiación UVC. La UVC (muy energética) se obtiene de fuentes artificiales, tales como lámparas germicidas (lámparas UVC), usadas para matar bacterias y virus. Está entre 100 280 nanómetros.

¿Qué es la capa de ozono?

Como vimos en el punto anterior el ozono atmosférico (capa de ozono) absorbe la mayor parte de la radiación ultravioleta (totalmente la UVC, casi toda la UVB y parcialmente la UVA). La radiación que logra pasar a través de la capa de ozono puede causar:

  • Quemaduras
  • Cáncer de piel y otros trastornos cutáneos
  • Cataratas y otros trastornos de la vista
  • Inhibición del sistema inmunitario

¿Cómo nos protege la capa de ozono en la estratosfera?

El ozono es un gas natural que se encuentra en dos capas distintas de la atmósfera. En la capa más baja de la atmósfera (la troposfera), junto a la superficie de la tierra, el ozono es un contaminante que daña la salud y la vegetación y es uno de los elementos clave del “smog” o niebla tóxica en las ciudades. Este es el ozono “malo”.

La capa que se encuentra por encima de la troposfera se llama estratosfera, y es ahí donde se encuentra el ozono “bueno” que protege la vida en la tierra al absorber parte de los rayos ultravioleta del sol. El ozono estratosférico se concentra sobre todo entre los 15 y 50 km de altitud y ahí se encuentra el 90% del ozono que hay en la atmósfera.

Los científicos descubrieron que esta capa en esas altitudes estaba disminuyendo lo que trae como consecuencia directa el incremento de la radiación ultravioleta en superficie, en particular de la UVB.

¿Es lo mismo exponerme al sol en cualquier lugar del Perú?

La intensidad de la radiación ultravioleta en superficie depende de los siguientes factores: la inclinación del sol, la época del año, la latitud, la nubosidad, la altitud, columna total de ozono y la reflexión en el suelo. A medida que nos alejamos del ecuador los rayos solares son más oblicuos por lo que la intensidad de la radiación UV en superficie es menor, sin embargo, en estas mismas regiones mientras más alto estemos, la intensidad de la radiación UV aumenta.

Aquí es de destacar que debido a que el ángulo de incidencia de la radiación solar es muy cercano a la perpendicularidad, los rayos solares tienen una menor superficie de reflexión y tienen un menor recorrido para llegar a superficie. Es por eso crítico el pronóstico de la intensidad de la RUV en las zonas altas de los andes peruanos.

¿Qué es el Índice de radiación solar ultravioleta?

El índice solar mundial ultravioleta (UVI, por sus siglas en inglés) es una medida de la intensidad de la radiación UV en la superficie terrestre y un indicador de su capacidad de producir lesiones en la piel que sirve para hacer conciencia en la población y advertir a las personas de la necesidad de adoptar medidas de protección cuando se exponen a la radiación ultravioleta .

Para calcularlo se tiene en cuenta tanto la energía de la RUV entre longitudes de onda de 280 y 400 nm incidente en el suelo, como la respuesta de la piel humana a esa radiación estimada por un coeficiente de acción eritemática ε(λ), establecido por McKinlay y Diffey, que es máximo a partir de los 280 nm y va decreciendo conforme aumenta la longitud de onda. Se calcula con la siguiente ecuación:

Tipo de piel y sensibilidad

Para conocer el tiempo mínimo en que la exposición al sol le causará un eritema o enrojecimiento sensible de la piel (Minimal Erithemal Dose, MED) para diferentes niveles de UVI y para cada tipo de piel, los científicos han hecho numerosas pruebas con distintas personas encontrando respuestas como puede apreciarse en la siguiente Tabla.

El tiempo en minutos necesarios para acumular una dosis de 1 MED en función del UVI y del tipo de piel, referidos a la tabla anterior se puede observar en la siguiente Figura.

Sin embargo es pertinente indicar que la literatura científica llama la atención sobre el hecho experimental de que existe un solapamiento muy considerable de MED entre los tipos de piel, lo que demuestra que MED es un muy pobre indicador del tipo de piel.

Debido a que sus efectos son acumulativos es muy importante limitar la exposición a la radiación ultravioleta, independientemente del tipo de piel. Por ello es inconveniente indicar tiempos de exposición máximos antes de que se originen quemaduras en la piel, ya que la exposición acumulada a la radiación UV desempeña un papel primordial en el desarrollo de los cáncer de la piel y acentúa los daños oculares y al sistema inmunológico.

¿Cómo es el proceso para el pronóstico de UVI?

En términos generales el proceso de pronóstico del UVI requiere lo siguiente:

  1. Pronóstico separado de la columna total de ozono.
  2. La posición geográfica del lugar y el día específico del año.
  3. Un modelo radiativo para la estimación de la radiación UV que llega a superficie a nivel del mar.
  4. Pronóstico para cielo despejado para estimar UVI máximo.
  5. Ajuste por altitud.
  6. Ajuste por nubosidad.

¿Cómo influye la época del año?

En verano es la época del año en la que la radiación solar es más intensa, sin embargo la climatología de la RUV para cielo despejado (sin nubes) nos indica que debido a nuestra ubicación geográfica en todas las épocas del año estamos potencialmente en peligro de exponernos a RUV altas.

Claro está que la RUV es atenuada por nubes bajas y la lluvia en forma importante por lo que debe considerarse este factor a la hora de estimar para nuestra ubicación la intensidad de la RUV. En este punto es muy importante tener en cuenta que la nubosidad en muchos casos no atenúa la RUV.

Climatología del índice UV para el Perú

En base a la parametrización de Allaart se publican en la página web de TEMIS datos climáticos para el mundo. Se ha procesado esta información para el Perú para obtener las climatologías para cielo despejado para el período 1995 – 2003. Figura 1 (verano), Figura 2 (otoño), Figura 3 (invierno) y Figuras 4 (primavera).

El comportamiento del UVI con cielo despejado excede largamente los valores reportados para latitudes altas y medias, destacando el enorme impacto sobre la sierra central y sur del país, con un máximo en el trimestre enero - febrero – marzo. Pero en todos los casos los valores para cielo despejado exceden la escala internacional.

Figura 1: UVI potencial para el verano (cielo despejado)
Figura 2: UVI potencial para el otoño (cielo despejado)
Figura 3: UVI potencial para el invierno (cielo despejado)
Figura 4: UVI potencial para la primavera (cielo despejado)

¿Hay una forma de calcular el efecto de las nubes?

Mire el cielo y estime si las nubes están muy altas, están más o menos a una altura intermedia o son muy bajas. Decida con la siguiente tabla que tipo de cielo le corresponde:

Cálculo

Luego obtenga el valor que corresponda a la altura de la nube y el tipo de cielo. Multiplique este valor con el índice UV (UVI) y obtendrá la atenuación debida a la nubosidad. Un ejemplo si está lloviendo y tiene un UVI para cielo despejado de 10 obtendremos: 10*0.2= 2

De esta tabla se deduce que las nubes reducen el nivel de radiación ultravioleta, para algunos casos pero no la eliminan completamente. Es posible sufrir quemaduras en un día nublado aunque no tengamos mucho calor.